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L'apparition de l'eau sur Terre

L'origine des Océans

L'apparition de l'eau sur Terre

Il yUn déluge de plusieurs millions d'années. a 4,5 milliards d'années, juste après la formation de notre planète, la Terre est alors très différente du monde tel que nous le connaissons aujourd'hui. Elle est encore loin d'être une « planète bleue ».

Durant sa jeunesse, la Terre ne possédait ni océan, ni atmosphère. Dépourvue de cette protection, elle est bombardée par des météorites, ainsi que par des radiations issues de la formation de notre système solaire. Progressivement, par effet de la gravité, les éléments terrestres se répartissent en fonction de leur densité, formant ainsi les différentes enveloppes du globe. Malgré son intense activité interne, sa surface se refroidit, et peu à peu une croûte solide se forme.

Difficile de croire que cette planète inhospitalière deviendra celle que nous habitons aujourd'hui, regorgeante de vie. Elle n'est alors qu'une immense boule volcanique. Comment l'eau a-t-elle pu voir le jour dans ces conditions extrêmes ?
Plusieurs théories sont avancées pour expliquer l'apparition de l'eau sur Terre.

Dégazage massif ou bombardement cosmique ?

Pour certains scientifiques, les roches constituant la Terre auraient contenu des molécules d'eau. Lors de l'intense activité volcanique, il y a 4,4 milliards d'années, les gaz contenus dans le magma se sont échappés. Une atmosphère contenant de la vapeur d'eau a ainsi fait son apparition tout autour de la Terre. Pour d'autres chercheurs, c’est le bombardement de comètes et de météorites – constituées de glaces et de roches – qui aurait apporté l'eau sur la jeune planète. De la vapeur d'eau se serait formée et aurait donné naissance à une atmosphère.

Los Hervideros, côte à Lanzarote (Tetyania Kochneva)Quoi qu'il en soit, cette couche de gaz protège alors la surface des rayonnements UV du soleil et accentue son refroidissement. La vapeur d'eau peut alors se condenser et former une épaisse couche nuageuse. Un déluge de plusieurs millions d'années aboutira à la formation des océans, il y a 4,2 milliards d'années. Ces pluies torrentielles sculptent la surface du globe et immergent une partie de la croûte terrestre, formant ainsi les premiers océans. Le gaz carbonique, un puissant gaz a effet de serre, très abondant dans l’atmosphère de la jeune planète, se dissout peu à peu dans l'eau. Il réagit avec le calcium des roches et formes du calcaire. La dissolution d'une grande partie du CO2 permet à la Terre de continuer à se refroidir jusqu’à une température proche de celle que nous connaissons aujourd’hui.

Ce n'est pas un hasard si l'eau a pu apparaître sur Terre. Sa masse était suffisamment élevée pour retenir ses gaz autour d'elle et former une atmosphère. N'étant ni trop près ni trop loin du soleil, une grande partie de son eau a pu passer de l'état gazeux à l'état liquide, et couler en abondance à sa surface. Avec des terres et des océans, le décor est à présent posé pour que la vie puisse se développer sur notre « planète bleue ».

 

Pour en savoir plus sur l'apparition de l'eau sur Terre et la formation des océans découvrez notre dossier.

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